New York Times: "Niet het Maduro-regime maar demonstranten met molotovcocktails staken vrachtwagens aan Venezolaanse grens in brand"

Het verhaal leek te passen bij dat van Venezuela's autoritair bewind: Veiligheidstroepen, in opdracht van president Nicolás Maduro, staken een konvooi van humanitaire hulp in brand  terwijl miljoenen in zijn land lijden onder ziekte en honger. Klik hier voor de video van de NYT  De beelden waren echter onmiddellijk na de feiten beschikbaar bewijst Lode Van Oost in De Wereld Morgen. Waarom hebben de grote media 3 weken gewacht?

Vicepresident Mike Pence schreef dat "de tiran in Caracas danste" toen zijn handlangers "voedsel en medicijnen verbrandden". Het Ministerie van Buitenlandse Zaken bracht een video uit over hoe Maduro de opdracht gaf tot het verbranden van de vrachtwagens. En de oppositie van Venezuela hield de beelden van de brandende hulp, die op tientallen nieuwssites en televisieschermen in heel Latijns-Amerika werden getoond, omhoog als bewijs van de wreedheid van Maduro.

Er is één probleem: de oppositie zelf, niet de mannen van Maduro, lijkt de lading per ongeluk in brand te hebben gestoken.

Ongepubliceerde beelden, die The New York Times in handen kreeg en eerder uitgebrachte tapes - waaronder beelden van de Colombiaanse regering, die Maduro de schuld gaf van de brand - maakten een reconstructie van het incident mogelijk. Het suggereert dat een molotovcocktail gegooid door een antiregeringsdemonstrant de meest waarschijnlijke aanleiding was voor de brand.

Op een gegeven moment wordt een molotovcocktail naar de politie geslingerd, die een brug tussen Colombia en Venezuela blokkeerde om te voorkomen dat de hulptrucks erdoor zouden komen. Maar de vodden die gebruikt werden om de molotovcocktail aan te steken, scheiden zich van de fles en vliegen in plaats daarvan naar de hulptruck. Een halve minuut later staat die vrachtwagen in de vlammen. Dezelfde demonstrant is 20 minuten eerder te zien, in een andere video waarbij een andere vrachtwagen geraakt wordt met een Molotov cocktail, zonder deze in brand te steken. Het verbranden van de hulp heeft vorige maand geleid tot een brede veroordeling van de Venezolaanse regering.

(...)

Veel van de critici van Maduro beweren dat hij medicijnen in brand heeft laten steken aan de grenspost - ook al sterven er mensen aan een tekort aan medicijnen in ziekenhuizen. Maar ook de bewering over de zending medicijnen lijkt volgens video's en interviews ongegrond. Het United States Agency for International Development, de belangrijkste leverancier van de hulp bij de brug, heeft geen melding gemaakt van medicijnen bij zijn donaties. Een top oppositiefunctionaris op de brug vertelde die dag aan The Times dat de verbrande zending medische benodigdheden zoals gezichtsmaskers en handschoenen bevatte, maar geen medicijnen. Videoclips bekeken door The Times laten zien dat sommige van de dozen hygiënepakketten bevatten, zoals zeep en tandpasta.

Maar toch bleef de bewering dat Maduro medicijnen heeft verbrand, nog steeds standhouden: "Maduro heeft gelogen over de humanitaire crisis in Venezuela, hij schakelt criminelen in om voedsel en medicijnen te verbranden voor het Venezolaanse volk," schreef John R. Bolton, de nationale veiligheidsadviseur van president Trump, in een tweet van 2 maart. Na te zijn gecontacteerd door The Times over deze beweringen, gaven de VS- ambtenaren een verklaring vrij die beschrijft hoe de brand voorzichtiger begon.

“Ooggetuigen wijzen erop dat de brand begon toen de strijdkrachten van Maduro de toegang van de humanitaire hulp heftig blokkeerden," nergens wort gezegd dat de Maduro’s mensen de brand ontstaken. 

De VS- ambtenaren merkten ook op dat, wat de omstandigheden ook waren, zij Maduro verantwoordelijk hielden omdat hij de hulpvrachtwagens die dag blokkeerde. "Maduro is verantwoordelijk voor het creëren van de voorwaarden voor het geweld", aldus Garrett Marquis, woordvoerder van de Nationale Veiligheidsraad. "Zijn schurken ontzegden de toegang van tonnen voedsel en medicijnen, terwijl duizenden moedige vrijwilligers de hulp aan Venezolaanse families wilden beschermen en leveren".

De hulpgoederenzending zorgde voor een confrontatie op de grens tussen Colombia en Venezuela die in jaren ongezien is. Op 23 februari was de oppositie van Venezuela van plan een militaire blokkade te doorbreken, in de hoop dat de veiligheidstroepen van de president met hem zouden breken in plaats van de broodnodige hulp te stoppen. Zij dachten dat er een cascade van overlopers in het leger zou volgen, die uiteindelijk de regering omver zou werpen.

In plaats daarvan vielen de veiligheidstroepen van Maduro, samen met overheidsbendes, demonstranten aan, die gewapend met stenen en molotovcocktails kwamen. Een van de hulptrucks brandde op in de chaos en stak de bittere woordenstrijd aan over wie er verantwoordelijk was. De regering van Maduro heeft ook ongefundeerde beweringen gedaan, te beginnen met haar langdurige herhalen dat er geen voedseltekorten zijn. Zij beweerde ook dat de hulpzending goederen bevatte waarvan de houdbaarheidstermijn was verstreken of zelfs wapens.

Maar één bewering die lijkt te worden ondersteund door videobeelden is dat de demonstranten de brand hebben aangestoken.

"Ze probeerden een operatie met een valse vlag, waarbij de bevolking van Venezuela een vrachtwagen met verrot voedsel zou hebben verbrand - nee, nee, nee, nee - het waren zij zelf, het waren de misdadigers van Iván Duque," zei Maduro tot een menigte, verwijzend naar de president van Colombia.

Op de dag van het konvooi werd de Colombiaanse regering al snel een belangrijke aanjager van de theorie dat Maduro achter het vuur zat. Vice-president Marta Lucía Ramírez plaatste een foto van "een van de vrachtwagens die in opdracht van Maduro door bendes verbrand werden".

Nadat de vrachtwagen was vernietigd, verzond de Colombiaanse overheid CCTV-beelden van de brug naar VS-ambtenaren en Colombiaanse journalisten. De beelden werden gepost met cirkels rond Venezolaanse veiligheidskrachten die traangas gooiden, die het hulpkonvooi zouden in brand gestoken hebben. “De volgende beelden tonen de vrachtwagen die in rook uitbarstte”, implicerend dat het de Venezolaanse ambtenaren waren die verantwoordelijk waren.

Maar de beelden die door de Colombiaanse overheid worden verspreid, laten de 13 minuten durende periode voordat de brand begint weg. De ambtenaren van het bureau van President Duque gaven - ook na herhaalde verzoeken van The NYTimes - niet de volledige video vrij. De demonstranten die molotovcocktails van de brug gooiden, insisteerden dat de krachten van Maduro, en niet hun zelfgemaakte bommen, de brand veroorzaakten. Junior José Quevedo, 23 jaar oud, zei dat hij die dag om 7 uur 's morgens was aangekomen en de politieagenten probeerde aan te spreken om de hulp door te laten. "Maar toen kwam er een andere gewapende groep van colectivos," zei hij, verwijzend naar overheidsbendes. Adalberto Rondón, een andere bommenwerper op de brug, zei dat het nationale gardes waren die het vuur aanstaken. Dezelfde versie werd die dag op grote schaal opgepikt door VS- ambtenaren.

"Elk van de vrachtwagens verbrand door Maduro droeg 20 ton voedsel en medicijnen", schreef senator Marco Rubio op Twitter, waarbij hij een claim herhaalde van een Columbiaans nieuwsnetwerk dat ter plaatse was. "Dit is een misdaad en als het internationaal recht iets betekent, moet hij hiervoor een hoge prijs betalen.” Gecontacteerd door The Times over de beelden, heeft een woordvoerder van Rubio zich niet uitgesproken over wie de vrachtwagens verbrandde, maar stelde dat "Maduro de volledige verantwoordelijkheid draagt voor de vernietiging van humanitaire hulp".  Juan Guaidó, de leider van de Venezolaanse oppositie, heeft vurig volgehouden dat de hulp medicijnen bevatte en dat ook die door Maduro werd verbrand.

Toen The Times donderdag contact met hem opnam over mogelijke tegenstrijdige informatie over wat er in de vrachtwagen zat, zei Edward Rodríguez, een woordvoerder van Guaidó, dat hij "niet over de exacte informatie beschikte" en verwees hij voor vragen naar Gaby Arellano, een parlementslid dat verantwoordelijk is voor de distributie van de hulp. Arellano kon de afgelopen week niet bereikt worden voor commentaar. Maar toen geïnterviewd door The Times op de brug kort na de vrachtwagen die op 23 Februari wordt gebrand, zei Arellano dat de vrachtwagen geen medicijnen bevatte. Ze beweerde dat de traangasbussen op het voertuig de brand hadden veroorzaakt. “scheurtraangasbommen, geven een vonk bij het vallen" zij zei. "Aangezien het dozen waren, werd zo alles in brand gestoken.”

Gevraagd of het opzettelijk was gebeurd, zei ze: "Er kon geen andere reden zijn, toch? De wereld is hier, het is allemaal live opgenomen door de media. Er zijn zelfs video's waar je het allemaal kunt zien gebeuren.”

Op basis van deze ‘versie van de feiten’ werden nieuwe sancties uitgevaardigd tegen de regering van Maduro.

NYT